A ministra da Defesa, Linda Reynolds, estendeu sua licença médica e não deve retornar ao trabalho esta semana.

Reynolds tirou um período de licença médica em 24 de fevereiro, em meio a uma pressão constante sobre a forma como ela lidou com o suposto estupro de sua ex-funcionária, Brittany Higgins, no gabinete do ministro.

A ministra disse que estava de licença por recomendação do cardiologista e foi hospitalizada por precaução. A licença médica está relacionada a uma condição médica pré-existente, disse ela.

O Sydney Morning Herald relatou no domingo que Reynolds não voltaria ao trabalho na segunda-feira como inicialmente planejado. O relatório citou fontes não identificadas que disseram que seu medicamento mudou recentemente e é necessário mais tempo para julgar sua eficácia.

O gabinete do ministro da defesa confirmou ao Guardian que Reynolds continuava tirando licença médica.

“A ministra da Defesa, Linda Reynolds, continua tirando licença médica, que é avaliada regularmente em consulta com seu cardiologista”, disse uma porta-voz. “O primeiro-ministro está sendo mantido atualizado.”

Na semana passada, foi revelado que Reynolds chamou Higgins de “vaca mentirosa” na frente da equipe depois que a ex-funcionária veio a público sobre seu suposto estupro e a forma como o ministro lidou com o assunto.

Isso levou Higgins a contratar advogados de difamação, que escreveram ao ministro da defesa.

“Somos instruídos a exigir que você emita uma retirada pública imediata e inequívoca de seus comentários e desculpas ao nosso cliente pela dor e sofrimento causados”, dizia a carta.

Reynolds logo se desculpou em um comunicado, dizendo que as discussões estavam em andamento “por meio de nossos representantes legais” para resolver o assunto o mais rápido possível com “qualquer resolução para incluir um pedido de desculpas”.

“Nesse ínterim, quero expressar o quanto estou profundamente arrependido por esses comentários e por qualquer mágoa e angústia que tenham causado”, disse Reynolds.

Higgins disse ao Guardian que os comentários foram “incrivelmente dolorosos” e “nunca desculpáveis”.

O primeiro-ministro Scott Morrison defendeu seu ministro depois que os comentários se tornaram públicos. Ele disse que o comentário foi feito no calor do momento, em um ambiente privado.

“Foram semanas muito traumáticas para muitas pessoas”, disse ele. “Pessoas diretamente envolvidas nestes eventos que são a nossa principal preocupação. Mas igualmente, houve outros que foram atraídos para isso.

“Eles são seres humanos. Dizem coisas das quais às vezes se arrependem profundamente. Tenho certeza de que todos vocês se encontraram, em um momento de frustração, dizendo coisas de que se arrependem. ”

Mas Higgins disse que o comentário era “mais uma evidência da cultura tóxica do local de trabalho que existe a portas fechadas no Parlamento”.

“Compreendo que tenha sido um período estressante, mas esse tipo de comportamento e linguagem nunca é desculpável”, disse ela.

Higgins foi entrevistada pela polícia depois de reativar sua denúncia policial sobre o suposto estupro.